Por qué no recomiendo los suplementos de melatonina

La traducción de este texto viene de la mano de nuestra voluntaria Tamara Amor.

Los suplementos de melatonina (“hormona antigonadal”) de venta libre tienden a no contener lo que declaran y los contaminantes que vienen junto con ellos podrían ser peligrosos.

Si viajas y cruzas 3 o más husos horarios y planeas permanecer en tu destino durante una semana o más, el tiempo suficiente para que valga la pena, puedes ajustar tu reloj biológico a la nueva hora “con el comportamiento y, si lo deseas con métodos farmacológicos”. El método de comportamiento involucra la exposición a la luz, y evitarla en momentos específicos del día según la dirección en la que te diriges y la cantidad de zonas horarias que cruzas. Presento una tabla útil con “recomendaciones para el uso de luz brillante para ajustar tu reloj biológico después de las transiciones de zona horaria” en el minuto 0:23 en mi video ¿Son seguros los suplementos de melatonina?, que también puedes ver a continuación. Es posible que desees tomar una foto o una captura de pantalla para futuras referencias.

La intervención farmacológica es con melatonina. “A veces se le llama la ‘hormona de la oscuridad’ porque se secreta al comienzo de la oscuridad y es suprimida por la luz”. Una pequeña glándula en el centro de tu cabeza comienza a secretarla tan pronto como oscurece y se apaga cuando sale el sol por la mañana, lo que ayuda a establecer tu ritmo circadiano. Se han realizado muchas investigaciones sobre el tratamiento del desfase horario, conocido como jet lag, pero la mayor parte se ha realizado con ratas en lugar de personas, como puedes ver a continuación y en el minuto 0:53 de mi video. Pero, del puñado de ensayos en humanos que se han realizado, la mayoría ha concluido que tomar melatonina “cerca de la hora de acostarse del destino” para tratar de sincronizar tu cuerpo con la nueva hora podría disminuir de forma efectiva los síntomas del jet lag después de vuelos largos que crucen 5 o más zonas horarias”. Es importante tener en cuenta que “la melatonina se diferencia de la mayoría o de todos los demás medicamentos en que el momento de la dosis es crítico y determina el efecto; si se administra en el momento equivocado, retrasará la adaptación circadiana”, lo que empeoraría aún más el jet lag. Por ejemplo, si tomaras “melatonina a la hora de acostarte cuando viajas al oeste”, “en realidad podría resultar en un avance de fase” cuando “se desea un retraso”.

Tomar una dosis diaria de entre 0,5 y 5 mg de melatonina parecería ser “igual de efectivo” en términos de ayudar con los síntomas del jet lag, pero la dosis más alta tiene un efecto más parecido al de una pastilla para dormir, lo que permite que las personas “se duerman más rápido y mejor con 5 mg que con 0,5 mg”, pero parece estancarse en alrededor de 5 mg. Sin embargo, esas son dosis masivas. Incluso una dosis de 3 mg produce niveles de melatonina en el torrente sanguíneo 50 veces más altos que los niveles nocturnos normales. Funciona, pero no sabemos qué tan seguro es. Después de todo, en sus comienzos, la melatonina “era conocida como una hormona antigonadal”. Unos estudios demostraron que con dosis equivalentes a las humanas de solo 1 o 2 mg reducen el tamaño de los órganos sexuales y afectan a la fertilidad en animales de laboratorio. Ahora bien, las ratas no son personas, pero “si consideramos los efectos significativos de la melatonina en la fisiología reproductiva en estos mamíferos no humanos, suponer que no tendrían algunos efectos sexuales en los humanos sería casi ingenuo”. De hecho, los investigadores especularon que tal vez la melatonina algún día podría desempeñar un papel como una especie de “agente anticonceptivo tanto en hombres como en mujeres”.

Sin embargo, ¿no sabríamos ya acerca de estos efectos? ¿Bueno, pero cómo? La melatonina está disponible sin receta como suplemento dietético, por lo que no hay vigilancia posterior a la comercialización como ocurre con los medicamentos recetados. “Sin una licencia, no hay obligación de registrar los efectos secundarios indeseables posteriores a su consumo”. Y no nos olvidemos del problema de la pureza. Los suplementos están tan mal regulados que nunca se sabe  lo que contienen en su totalidad. De hecho, la “pureza de la melatonina… no se puede garantizar. Por estas razones, no se puede recomendar”.

Sin embargo, ¿el problema de la pureza es solo teórico? No lo sabremos hasta que no se ponga a prueba.

De hecho, debido al “control de calidad deficiente de la melatonina de venta libre”, lo que las etiquetas “declaran no siempre coincide con lo que contienen”. La melatonina no solo es uno de los suplementos más populares entre los adultos, sino también entre los niños. Un análisis de 31 marcas diferentes encontró que la mayoría tenía solo una fracción de lo que se afirmaba. Lo que hace que eso sea aún más notorio es que el contenido real de melatonina varió hasta casi un 500% en comparación con lo que decía en la etiqueta. “La muestra más variable fue una tableta masticable (y con mayor probabilidad de ser utilizada por niños). Contenía casi 9 mg de melatonina cuando se suponía que debía contener 1,5 mg”, lo que podría resultar en niveles 100 veces más altos que los naturales. “En resumen, no hay ninguna garantía de la fuerza o pureza de la melatonina de venta libre”, lo que llevó a estos investigadores a sugerir que debería regularse como un medicamento para que, por ley, al menos contenga lo que declara. Está bien, pero eso es con respecto a su fuerza. ¿Qué hay de su pureza?

“Cuatro de 6 productos de melatonina de las tiendas naturistas”, dos tercios, “contenían impurezas” que no se pudieron caracterizar. Pero, sin patente exclusiva, “ninguna farmacéutica quiere pagar los estudios toxicológicos y el análisis de datos necesarios para obtener una licencia de producto porque no puede tener exclusividad”. Es que son muy baratas de comprar. Los investigadores recomiendan “comprar en una gran cadena de farmacias de renombre y esperar lo mejor”. ¿Vale la pena el riesgo?

Un estudio del que hablo en el minuto 4:26 de mi video sugiere que no vale la pena correr el riesgo. Se informó que los contaminantes presentes en los suplementos de triptófano fueron responsables del brote de una enfermedad en la década de 1980 que afectó a más de 1000 personas y provocó decenas de muertes. Dadas las similitudes estructurales del triptófano y la melatonina, ¿es posible que se creen esos mismos contaminantes tóxicos cuando se intenta sintetizar melatonina? De hecho, como puedes ver a continuación y en el minuto 4:57 de mi video, los investigadores encontraron similitudes entre el contaminante atribuido a la epidemia de triptófano y el que encontraron en los suplementos de melatonina. De hecho, están demasiado cerca para sentirse cómodos, lo que sugiere que los suplementos de melatonina podrían ser “otro accidente [epidemia]… esperando que suceda'”.

Key Takeaways

  • Se pueden usar métodos conductuales y farmacológicos para ajustar el reloj biológico interno al llegar a un destino si su viaje atravesó al menos 3 zonas horarias y permanece en el nuevo lugar durante al menos una semana. El primero implica la exposición a la luz en momentos específicos del día en función de la dirección de su viaje y cuántas zonas horarias cruce. Este último es la melatonina.
  • También conocida como la hormona de la oscuridad, la melatonina es secretada por una pequeña glándula en el centro de nuestra cabeza una vez que oscurece y es suprimida por la luz, por ejemplo, cuando sale el sol por la mañana, lo que ayuda a establecer nuestro ritmo circadiano.
  • La mayoría de los ensayos en humanos sobre el tratamiento del desfase horario han encontrado que tomar melatonina "cerca de la hora de acostarse en el destino" podría disminuir de forma efectiva los síntomas después de que los vuelos crucen al menos 5 zonas horarias.
  • A diferencia de la mayoría de los medicamentos, el momento de tomar una dosis de melatonina “es fundamental y determina el efecto”. Si se toma en el momento equivocado, "retrasará la adaptación circadiana a la nueva hora local" y empeorará aún más el jet lag.
  • Una dosis diaria de 0,5 mg a 5 mg de melatonina parece ser "igual de efectiva" para ayudar con los síntomas del jet lag, pero la dosis más alta tiene un efecto más parecido al de una pastilla para dormir. Estas son dosis masivas, solo una dosis de 3 mg produce niveles en el torrente sanguíneo que son 50 veces más altos que los niveles nocturnos normales.
  • Los investigadores han especulado que la melatonina podría desempeñar un papel como una especie de "agente anticonceptivo" en hombres y mujeres.
  • Dado que la melatonina está disponible sin receta como suplemento dietético, no existe una vigilancia como la que existe para los medicamentos recetados. La pureza es otro problema, ya que también están mal regulados. De hecho, existe un "control de calidad deficiente de la melatonina de venta libre".
  • La concentración no solo es inconsistente con lo que se encuentra en la etiqueta, por ejemplo, estudios encontraron que existe una variación de hasta casi el 500% con lo declarado en la etiqueta. Su pureza también es cuestionable, se encontró que dos tercios de los productos de melatonina contienen impurezas que no se pudieron caracterizar.
  • Según los informes, los contaminantes en los suplementos de triptófano fueron los culpables de un brote de enfermedad en la década de 1980 que afectó a más de 1000 personas y resultó en docenas de muertes. Hay similitudes estructurales entre el triptófano y la melatonina, y los investigadores encontraron similitudes entre el contaminante en la epidemia de triptófano y en los suplementos de melatonina, lo que sugiere que podría ser "otro accidente... esperando que suceda".

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